Un trait d'union relie deux ou plusieurs mots tandis qu'un tiret sépare les mots dans les déclarations parenthésées. Parfois on les confond parce qu'ils se ressemblent, mais l'usage est distinct. Le train d'union n'a pas d'espaces autour, alors qu'un tiret a un espace de chaque coté en anglais.

Traits d'union

Les traits d'union servent à relier deux mot ou une particule et un mot. Certains mots composites en anglais s’écrivent avec un espace, sans espace, ou avec un trait d'union. Si vous ne savez pas si un mot composite a besoin d'un trait d'union, consultez votre dictionnaire, tout en restant conscient que l'usage courant a peut-être changé depuis sa publication.

Exemples
  • run-down
  • up-to-date

Dans certains cas, les traits d'union aident à préserver une certaine clarté à l’écrit, comme dans le cas des collisions de lettres, ajouts de préfixes, ou expressions de liens familiaux. Beaucoup de mots qui autrefois avaient un trait d'union sont aujourd'hui écrits en un seul mot: email, nowadays.

Exemples
  • co-operate
  • bell-like
  • anti-nuclear
  • post-colonial
  • great-grandmother
  • son-in-law

Parfois un trait d'union aide à clarifier le sens

Exemple
  • I am thinking of re-covering my sofa (= remplacer la housse)
  • I would like to recover my sofa. (= récupérer)
Traits d'union et nombres

On utilise un trait d'union avec les nombres composés de 21 à 99.

Exemples
  • fifty-one
  • eighty-nine
  • thirty-two
  • sixty-five

Dans les fractions écrites, on place un trait d'union entre le numérateur et le dénominateur sauf si le numérateur ou le dénominateur comporte déjà un trait d'union.

Exemples
  • two-fifths
  • one-third
  • three-tenths
  • nine-hundredths
  • sixty-nine eighty-ninths

On utilise un trait d'union lorsque le nombre fait partie d'un composé unifié adjectival.

Exemples
  • France has a 35-hour working week.
  • He won the 100-metre sprint.
  • Charles Dickens was a great nineteenth-century novelist.

Tirets

Les tirets peuvent être utilisés pour ajouter des déclarations parenthésées, de la même façon que les crochets. Dans l'écriture formelle, il est préférable d’utiliser des crochet plutôt que des tirets, considérés comme moins formels dans la plupart des cas. Les tirets peuvent accentuer une phrase.

Exemples
  • You may think she is a liar - she isn't.
  • She might come to the party - you never know.